Ya no se pasa por alto: Yvonne Barr, quien ayudó a descubrir un virus que causa cáncer

Ya no se pasa por alto: Yvonne Barr, quien ayudó a descubrir un virus que causa cáncer GuardianMagazines


Este artículo es parte de Pasado por altouna serie de obituarios sobre personas notables cuyas muertes, a partir de 1851, no fueron reportadas en The Times.

Yvonne Barr era una asistente de investigación de 31 años que buscaba un nuevo desafío cuando un patólogo la contrató en Londres en 1963 para ayudar a encontrar la causa de una neoplasia maligna inusual: tumores faciales excepcionalmente grandes en niños ugandeses.

El patólogo Anthony Epstein estaba casi seguro de que los tumores eran causados ​​por un virus, pero le costaba demostrar su hipótesis.

Para entonces, Barr era conocida por sus superiores habilidades de laboratorio, ya que había trabajado en la bacteria que causa la enfermedad de Hansen, comúnmente llamada lepra, así como en otros proyectos.

Si bien ella dominaba las técnicas de cultivo celular (esencialmente promover el crecimiento de células en condiciones controladas), Epstein tenía problemas para mantener el crecimiento de las células en su laboratorio.

“Esta fue la clave de la investigación: propagar células que puedan seguir creciendo y convertirse en especímenes experimentales”, dijo Gregory J. Morgan, autor de “Cazadores de virus del cáncer: Una historia de la virología tumoral” (2022). “Yvonne Barr tenía experiencia en la producción y el cuidado de cultivos celulares antes de llegar al laboratorio de Epstein en 1963, y quizás por eso la contrató”.

Juntos, harían uno de los descubrimientos científicos más importantes del siglo XX: el primer virus relacionado con causar cáncer en humanos, que llegó a ser conocido como el virus de Epstein-Barr.

La muerte de Epstein el mes pasado fue notada por los medios de comunicación de todo el mundo. Pero cuando Barr murió en 2016, pocos periódicos lo informaron, probablemente porque poco después del descubrimiento del virus, en 1964, giró hacia una carrera tranquila en la enseñanza, que siguió durante décadas.

Barr había buscado primero puestos de investigación en Australia, donde se había mudado con su marido, pero no pudo conseguir uno.

“Su caso ilustra el sexismo generalizado de la biomedicina de mediados del siglo XX”, dijo Morgan, profesora asociada de historia y filosofía de la ciencia en la Instituto de Tecnología Stevens en Hoboken, Nueva Jersey “Encontró que la ciencia en Australia era una especie de club de chicos y no pudo obtener un puesto permanente”.

Yvonne Margaret Barr nació el 11 de marzo de 1932 en Carlow, Irlanda, aproximadamente a una hora al suroeste de Dublín, la mayor de cuatro hijos de Robert y Gertrude Barr. Su padre era director de banco.

Se graduó en la Academia Banbridge, en Irlanda del Norte, como prefecta principal, cargo otorgado a estudiantes designados como líderes y mentores. En el Trinity College de Dublín volvió a brillar: se licenció en zoología y se graduó con honores en 1953.

Fue a través de trabajos como asistente de investigación de 1955 a 1962 que adquirió sus habilidades de laboratorio. En el Instituto Nacional de Investigación Médica de Londres, trabajó en la bacteria que causa la lepra y aprendió la técnica de propagación celular conocida como cultivo celular.

Un segundo puesto, como asistente de investigación en la Universidad de Toronto, brindó otra oportunidad para perfeccionar las habilidades de laboratorio en experimentos con el virus del moquillo canino, un patógeno que puede causar una infección grave y a menudo fatal en perros y otros animales.

Pero mientras Barr dominaba las técnicas de cultivo celular, Epstein, que trabajaba en la Facultad de Medicina del Hospital Middlesex de Londres, tenía dificultades con ellas, dijo Morgan.

En 1963, Epstein recibió una subvención de investigación de 45.000 dólares de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos y contrató a Barr y Bert Achong, experto en microscopía electrónica. Ambos completarían doctorados mientras trabajaban en el laboratorio de Epstein.

Epstein ya estaba colaborando con Denis Burkitt, un cirujano y misionero presbiteriano en Uganda, que enviaba muestras de tejido a Londres a partir de biopsias de tumores faciales que afectaban a niños ugandeses.

El cáncer era conocido como Linfoma de Burkitt, y debido a que los tumores ocurrieron en ciertas ubicaciones ecuatoriales, Epstein sospechó fuertemente de una causa viral. Lo que necesitaba era una forma más eficaz de cultivar células que posiblemente albergaran el virus.

Con las técnicas de Barr, el equipo pudo sostener grupos de células. Su investigación fue la primera en utilizar técnicas de cultivo celular para estudiar las células B humanas, las afectadas en el linfoma de Burkitt, dijo Morgan.

En julio de 2022, The Irish Times citó a Barr explicando por qué pensaba que los primeros esfuerzos de Epstein no estaban funcionando. “Cuando llegué a Middlesex, tenía mucha experiencia en cultivo de tejidos”, escribió en un recuerdo sin fecha. “Sentí que Epstein estaba desechando las células buenas. Apliqué mis métodos y cada pocos días le di a las células un lavado y alimento nuevo”.

Una muestra de tumor de Burkitt que inicialmente parecía condenada al fracaso después de que la niebla en el aeropuerto de Heathrow retrasara la entrega, resultó ser la que contenía evidencia definitiva de un virus causante.

“Un día, algunos de ellos brillaban, y se pensó que era una señal de vida”, dijo Barr, hablando desde Australia, en una conferencia por video en Londres en 2014. “Había una gran emoción y la cuestión era conseguir suficientes para microscopio de electrones.”

De ese grupo de células, Achong capturó una imagen nítida y Epstein reconoció de inmediato la firma clara de un virus del herpes que era nuevo para la ciencia. Se encontró al culpable. Investigadores de la Universidad de Pensilvania confirmaron los resultados.

“El virus recibió su nombre del cultivo celular en el que se encontró”, explicó Morgan. “Los cultivos celulares fueron etiquetados como EB1, para Epstein Barr 1, EB2, EB3, etc.”

Virus de Epstein Barr, o EBV, también es la causa de la mononucleosis y está fuertemente asociado con el linfoma de Hodgkin. Se estima que el 90 por ciento de la población adulta del mundo es portadora del virus.

Barr recibió un doctorado en 1966, un año después de su matrimonio con Stuart Balding, un químico industrial. Después de emigrar a Australia, tuvieron dos hijos, Kirsten y Sean Balding. Obtuvo un diploma en educación y se convirtió en profesora de matemáticas y ciencias en una escuela secundaria. Su trabajo en investigación biomédica terminó con el descubrimiento en el laboratorio de Epstein.

“Ella pensó en el descubrimiento como una pequeña parte de su vida”, dijo Kirsten Balding en una entrevista. “Creo que le encantaba ser maestra y ayudar a los niños”.

barr fallecido el 13 de febrero de 2016, en Melbourne, después de desarrollar múltiples problemas médicos, incluyendo diabetes e insuficiencia cardíaca congestiva, dijo su hija. Ella tenía 83 años.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.