Ya no se pasa por alto: Henrietta Leavitt, quien desentrañó los misterios de las estrellas

Ya no se pasa por alto: Henrietta Leavitt, quien desentrañó los misterios de las estrellas GuardianMagazines


Este artículo es parte de Pasado por altouna serie de obituarios sobre personas notables cuyas muertes, a partir de 1851, no fueron reportadas en The Times.

A principios del siglo XX, cuando Henrietta Leavitt comenzó a estudiar fotografías de estrellas distantes en el Observatorio de la Universidad de Harvard, los astrónomos no tenían idea de cuán grande era el universo. Se debatió sobre si todos los objetos visibles a través de los telescopios de ese día estaban dentro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, o si otras galaxias (o “universos islas”, como se las llamaba entonces) podrían existir en algún lugar del espacio.

Leavitt, que trabajaba como miembro mal pagado de un equipo compuesto en su mayoría por mujeres que catalogaban datos para los científicos del observatorio, encontró una manera de asomarse a lo desconocido y medirlo.

Lo que ahora se conoce comúnmente como Ley de Leavitt todavía se enseña en los cursos universitarios de astronomía. Respaldó la investigación de otros astrónomos pioneros, incluidos Edwin Hubble y Harlow Shapley, cuyo trabajo en los años posteriores a la Primera Guerra Mundial demolió ideas arraigadas sobre el lugar de nuestro sistema solar en el cosmos. La ley de Leavitt se ha utilizado en Telescopio Hubble y el Telescopio Espacial James Webb para realizar nuevos cálculos sobre la tasa de expansión del universo y la proximidad de estrellas a miles de millones de años luz de la Tierra.

“Todos esos descubrimientos importantes se basaron en el descubrimiento de Leavitt”, dijo Wendy L. Freedman, profesora de astronomía y astrofísica en la Universidad de Chicago, en una entrevista telefónica, refiriéndose a la explosión de conocimiento sobre el espacio durante el último siglo. “Es la base fundamental de gran parte de lo que hacemos hoy en cosmología y astrofísica en general”.

Lo que Leavitt logró fue esencialmente doble. En una observación innovadora realizada en 1908, notó que ciertas estrellas, llamadas Cefeidas, fotografiadas en las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña (dos galaxias relativamente cercanas) tenían un patrón distintivo: cuanto más tiempo les tomaba a las Cefeidas recorrer sus variaciones, más brillantes eran en magnitud. Luego, en un artículo de 1912, presentó una fórmula matemática para explicar su observación, llamada relación “período-luminosidad”.

Eso abrió la puerta a un nuevo tipo de triangulación interestelar, a medida que las variables cefeidas surgieron como una forma confiable de calcular la escala cósmica para los astrónomos terrestres. Distancias que antes eran una incógnita de repente tuvieron una fórmula, y el retrato que surgió fue impactante: un universo cientos de veces más grande de lo que la mayoría de los astrónomos habían imaginado.

“Ella tenía esta visión singular, una clave para medir la distancia en el universo, y ese trabajo tuvo poder de permanencia”, dijo por teléfono Christopher D. Impey, profesor de astronomía en la Universidad de Arizona.

La vida de Leavitt, más allá de su trabajo sobre las variables estelares, permanece en gran medida en la sombra. Escribió pocas cartas u otros artículos que sobreviven, según una breve biografía publicada en 2005 llamada “Las estrellas de la señorita Leavitt” por el veterano reportero científico del New York Times, George Johnson. Y a lo largo de su vida padeció una salud frágil, con varias enfermedades prolongadas, incluida una que la mantuvo alejada de Harvard durante aproximadamente un año. Perdió la audición en la edad adulta y, cuando murió de cáncer en 1921, el valor de sus posesiones ascendía a 314,91 dólares (unos 5.500 dólares actuales), incluido un escritorio de 5 dólares y dos colchones por un valor total de 10 dólares.

A pesar de sus luchas, Johnson escribió: “Parecía contenta de ser una pequeña parte de algo más grande llamado ciencia”.

Pero entre los tranquilos contornos de su vida personal, o tal vez de alguna manera debido a ellos, la historia de Leavitt ha resonado, tanto en la cultura popular en los últimos años como entre los miembros de la familia extendida que descienden de una de sus hermanas. (La propia Leavitt nunca se casó ni tuvo hijos).

Un cráter de la luna recibió su nombre en honor a Leavitt. Su imagen cuelga en el Smithsonian. Galería Nacional de Retratos. Una obra de teatro sobre su vida y obra. “Cielo silencioso” de Lauren Gunderson, se ha presentado en todo el mundo desde su estreno en 2011 en South Coast Repertory en Costa Mesa, California. La dramatización de Gunderson cuenta la historia de la pasión de Leavitt por la astronomía y las luchas que enfrentó, tanto en su salud como en su vida masculina. dominaba el mundo de la ciencia.

“Ella logró algo que no sólo era impresionante desde el punto de vista científico, sino que cambió todo un paradigma de pensamiento”, dijo Gunderson en una entrevista. “Y ese descubrimiento lo hizo alguien que no fue del todo bienvenido en la comunidad científica”.

Al investigar la vida de Leavitt, Gunderson dijo que encontró un elemento convincente en el poder colectivo de las mujeres en el observatorio y en cómo trabajaban juntas y se apoyaban unas a otras. “No se les permitía hacer investigaciones astronómicas que requirieran el telescopio o quedarse despiertos por la noche rodeados de otros hombres, pero sí tenían este espacio que era suyo”, dijo.

Betsy Hodges, bisnieta de la hermana de Leavitt, Martha Alvira Strong, creció escuchando historias familiares. Hodges, quien fue alcaldesa de Minneapolis de 2014 a 2018 y ahora es escritora y consultora sobre temas urbanos y equidad racial, dijo que su madre y su abuela le inculcaron la idea de que los logros de Leavitt se lograron a través de un enfoque feroz y una creencia en la importancia. del trabajo de uno.

“Lograr algo que amas es posible”, dijo Hodges en una entrevista. “Esa es la lección que aprendí de ella: ella amaba lo que amaba. Ella estaba tan metida en esas ecuaciones. Estaba tan interesada en mirar esas estrellas. Estaba tan metida en esto que estaba dispuesta a desafiar todo tipo de expectativas para continuar haciéndolo y seguir contribuyendo”.

Henrietta Swan Leavitt nació el 4 de julio de 1868 en Lancaster, Massachusetts, la mayor de siete hermanos. Fue nombrada en honor a su madre, Henrietta Swan (Kendrick) Leavitt. Su padre, George Roswell Leavitt, era un ministro congregacional que presidía una iglesia en Cambridge, no lejos del campus de Harvard, antes de asumir asignaciones en la iglesia en Cleveland y más tarde en Beloit, Wisconsin.

La educación, en una familia que tenía sus raíces en los primeros puritanos del Massachusetts colonial, era una constante profunda. El padre de Henrietta había recibido una licenciatura en Williams College y más tarde un doctorado en teología. Uno de sus tíos era ingeniero mecánico. Estudió en Oberlin College en Ohio y luego se graduó en 1892 en la Sociedad para la Instrucción Colegiada de Mujeres en Massachusetts, que unos años más tarde pasaría a llamarse Radcliffe College. Su curso de estudio fue principalmente en artes liberales (idiomas, arte, filosofía e historia), pero en su último año antes de graduarse, según Johnson, tomó una clase de astronomía. Aparentemente eso marcó una nueva dirección en su vida.

La clase fue impartida por una astrónoma que trabajaba en el observatorio de Harvard, justo al final de la calle de su escuela, y comenzó a trabajar como voluntaria allí sin paga después de graduarse. En 1902, después de viajar y vivir en Wisconsin y enseñar arte, le escribió al director del observatorio, Edward Charles Pickering, preguntándole si podría haber un lugar para ella en Cambridge.

Estaba perdiendo la audición, le dijo a Pickering, según Centro de Astrofísica de Harvard, en un retrato biográfico publicado en el centenario de su muerte. Pero tal vez, dijo en su carta, debido a su amor por la astronomía y su capacidad para sumergirse tan profundamente en el estudio, parecía notar aún menos el ruido del mundo cuando estaba bajo el hechizo de las estrellas. “Mis amigos dicen, y yo reconozco la verdad, que mi oído no es tan bueno cuando estoy absorto en el trabajo astronómico”, escribió.

Pickering la contrató como “computadora” (una especie de cruce entre oficinista y contable) encargada de observar fotografías tomadas por los astrónomos a través de sus telescopios y luego medir y calcular las posiciones relativas de las estrellas y otros cuerpos celestes. A las computadoras se les pagaba 25 centavos la hora.

Murió en una noche fría y lluviosa en Cambridge, el 12 de diciembre de 1921. Tenía 53 años.

La propia estrella de Leavitt se apagó tan silenciosamente que cuando, a mediados de la década de 1920, un matemático sueco le escribió diciéndole que tenía la intención de promover su nombre como consideración para un Premio Nobel, no sabía que ella ya estaba muerta. Los Nobel póstumos sólo se han concedido dos veces, según el sitio web de la Fundación Nobel, y han estado prohibidos por completo desde 1974, a menos que el destinatario falleciera después del anuncio del premio.

Sheelagh McNeill contribuyó con la investigación.


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