Muere Thomas Stafford, 93 años, comandante de la primera misión espacial soviético-estadounidense

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Thomas P. Stafford, un astronauta que fue pionero en la cooperación en el espacio cuando comandó la cápsula estadounidense que se unió a una nave espacial soviética en julio de 1975, murió el lunes en Satellite Beach, Florida. Tenía 93 años.

Su muerte, en una residencia de ancianos, fue confirmada por su esposa, Linda. Dijo que recientemente le habían diagnosticado cáncer de hígado.

El general Stafford voló cuatro veces en el espacio y orbitó dentro de nueve millas de la superficie de la luna en la misión que precedió a los paseos lunares de Neil Armstrong y Buzz Aldrin en julio de 1969, cumpliendo la búsqueda del presidente John F. Kennedy de superar a la Unión Soviética en la carrera espacial. .

Pero cuando el General Stafford voló con los astronautas civiles Donald K. Slayton, conocido como Deke, y Vance D. Brand en la cápsula Apolo que se acopló a la Soyuz biplaza de la Unión Soviética a unas 140 millas sobre la Tierra, miró más allá de las rivalidades de Potencias mundiales.

La Guerra Fría duraría hasta el colapso de la Unión Soviética en 1991, pero, como sugirió el general Stafford, el futuro del espacio estaba en las misiones con tripulaciones internacionales.

En 1959, cuando la NASA eligió el primer grupo de siete astronautas para su Proyecto Mercurio en la carrera de Estados Unidos para llevar un hombre a la luna, el general Stafford, un larguirucho de Oklahoma de 6 pies de altura que entonces era un oficial subalterno de la Fuerza Aérea, estaba en la selección. lista. Había sido piloto de pruebas e instructor, se había graduado en una academia de servicio y tenía inclinaciones científicas. Pero era unos centímetros demasiado alto para las cápsulas Mercury.

Se matriculó en lo que se convirtió en la Escuela de Negocios de Harvard en septiembre de 1962. Pero cuando cumplió 32 años, tres días después de su llegada a Cambridge, le ofrecieron un lugar en el programa Gemini de la NASA, ya que podía caber en las cápsulas más grandes que pronto serían lanzadas. Dejó atrás Harvard.

Voló dos veces para el programa Gemini y se convirtió en un experto en el encuentro, la conexión de dos naves espaciales que sería necesaria para un viaje a la luna. Orbitó la luna en un módulo lunar de dos personas en mayo de 1969, explorando un lugar de aterrizaje para el Apolo 11.

Seis años más tarde, cuando la cápsula Apolo del general Stafford alcanzó a la Soyuz lanzada por la Unión Soviética y las dos naves espaciales se acercaron en órbitas contiguas, llamó por radio a los astronautas soviéticos y dijo, en ruso: “Tenemos captura”. El coronel Leonov respondió en inglés: “Bien hecho, Tom, fue un buen espectáculo”.

Más de tres horas después, el general Stafford y Slayton entraron en la Soyuz a través de un módulo de conexión mientras Brand permanecía en el Apollo para monitorear sus sistemas. El general Stafford obsequió a los soviéticos cinco pequeñas banderas estadounidenses. Los rusos respondieron con obsequios que incluían un boceto de los tres estadounidenses dibujado por el coronel Leonov, un artista aficionado.

El líder soviético Leonid I. Brezhnev envió buenos deseos en un mensaje transmitido por funcionarios espaciales soviéticos y el presidente Gerald R. Ford habló con las tripulaciones por teléfono. Durante las siguientes 44 horas, los cinco astronautas se turnaron para visitarse, realizar experimentos científicos y celebrar una conferencia de prensa conjunta antes de separarse.

Después de nueve días en el espacio, la nave espacial Apolo, que había sido lanzada desde Cabo Cañaveral en Florida, amerizó a 330 millas al noroeste de Hawaii, casi exactamente en el objetivo. Pero el mal manejo de los interruptores por parte de los astronautas durante el descenso permitió que un gas nocivo entrara en su cámara, afectando los pulmones de los tres tripulantes y provocando su breve hospitalización al aterrizar. Brand dijo que él era el culpable del percance, pero el general Stafford dijo que la tripulación tenía una responsabilidad colectiva.

Eso resultó ser una nota a pie de página de una misión que emocionó tanto a estadounidenses como a rusos. Cuando el general Stafford y sus compañeros astronautas visitaron la Unión Soviética en septiembre de 1975 como invitados de sus homólogos rusos, fueron recibidos con vítores en las calles y firmaron autógrafos.

Thomas Patten Stafford nació el 17 de septiembre de 1930 en Weatherford, Oklahoma, al oeste de Oklahoma City. Su padre, Thomas Sabert Stafford, era dentista. Su madre, Mary Ellen (Patten) Stafford, se había mudado a Oklahoma cuando era niña en la camioneta cubierta de su familia.

Se graduó en 1952 en la Academia Naval de los Estados Unidos, donde, según dijo una vez a la revista Life, “estuve entre los mejores en todas las materias de ingeniería y en casi todo menos conducta”.

Fue comisionado en la Fuerza Aérea, voló aviones de combate y luego asistió a la escuela de pruebas de vuelo experimental en la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California. Después de graduarse en 1959, se convirtió en jefe de la rama de desempeño de la escuela de pilotos de investigación aeroespacial en Edwards y escribió manuales para pilotos de pruebas de la Fuerza Aérea.

El primer vuelo espacial del general Stafford fue en diciembre de 1965 cuando, como mayor de la Fuerza Aérea, pilotó el Gemini 6, comandado por el Capitán Walter M. Schirra Jr. de la Armada. En órbita a 185 millas sobre la tierra, Gemini 6 se acercó a un pie de la cápsula Gemini 7, transportando al Cmdr. James A. Lovell Jr. de la Armada y el Teniente Coronel Frank Borman de la Fuerza Aérea, y se lanzó unas horas antes de que Gemini 6 abandonara su plataforma de aterrizaje.

Esa misión marcó el primer encuentro de dos naves espaciales tripuladas, el tipo de maniobra que debía perfeccionarse para que un módulo lunar descendiera a la Luna desde un módulo de comando, que permaneció en órbita, y luego se conectara con él para el viaje de regreso a casa.

El general Stafford regresó al espacio en junio de 1966 como comandante de Gemini 9, volando con el capitán Eugene A. Cernan de la Armada. Inicialmente asignados como tripulación de respaldo, intervinieron cuando Elliot See y Charles Bassett, los astronautas asignados a la misión, murieron en un accidente de avión de entrenamiento. Gemini 9 llevó a cabo tres variaciones de encuentro con un vehículo objetivo no tripulado lanzado previamente.

En la misión Apolo 10 en mayo de 1969, el General Stafford voló en órbita alrededor de la luna con el Comandante Cernan en su módulo lunar, llamado Charlie Brown, mientras el Capitán John W. Young de la Armada permanecía en órbita en su cápsula espacial, Snoopy, esperando su regreso. Ese vuelo exploró un posible lugar de aterrizaje en el Mar de la Tranquilidad para el Apolo 11 y fue el primero en transmitir imágenes de televisión en color en vivo desde el espacio.

El general Stafford, que recibió su primera estrella en 1972, ocupó importantes puestos administrativos en la NASA después del vuelo del Apolo 10, luego regresó para su cuarta misión espacial en el Proyecto de Pruebas Apolo-Soyuz y fue ascendido a general de división.

Dejó la NASA para comandar el centro de pruebas de vuelo de la Fuerza Aérea en Edwards en 1975, y en 1978 fue ascendido a teniente general y nombrado subjefe de personal para investigación y desarrollo de la Fuerza Aérea. Se jubiló en noviembre de 1979 y se convirtió en consultor de aviación.

El Museo del Aire y el Espacio de Stafford, afiliado al Smithsonian, abrió sus puertas en su ciudad natal, Weatherford, dos años después.

El general Stafford y su esposa, Linda Ann (Dishman) Stafford, adoptaron a dos niños, Michael y Stas, de un orfanato ruso en 2004 con la ayuda del coronel Leonov, quien fue un testigo de carácter para la pareja.

Además de su esposa, al Sr. Stafford le sobreviven Michael y Stas; sus hijas, Dionne y Karin Stafford, ambas de su primer matrimonio, con Faye Shoemaker, que terminó en divorcio; una hijastra, Kassie Pierce; un hijastro, Mark Hill; dos nietos; cuatro nietos; y cinco bisnietos.

Mientras los hijos de los Stafford se adaptaban a la vida en los Estados Unidos durante sus primeros meses en Oklahoma, cuando tenían 13 y 9 años, el general Stafford reflexionó sobre su continua amistad con el coronel Leonov y sobre cómo el mundo había cambiado desde su aventura pionera.

“Nos hemos mantenido en estrecho contacto a lo largo de los años”, afirmó. dijo El periódico Oklahoman en 2004. “Hablamos bastante. En los viejos tiempos era un gran comunista; ahora es banquero de inversiones”.

Cuando el coronel Leonov murió a los 85 años en 2019, el general Stafford habló en ruso en el funeral, celebrado en un suburbio de Moscú. Llamó al coronel Leonov “mi colega y amigo” y le dijo: “Alexei, nunca te olvidaremos”.

Alex Traub contribuyó con informes.


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