Lou Whittaker, aventurero y emprendedor de montaña, muere a los 95 años

Lou Whittaker, aventurero y emprendedor de montaña, muere a los 95 años GuardianMagazines


Lou Whittaker, patriarca de la familia de montañeros más importante del país, que ayudó a que la escalada fuera ampliamente accesible mediante la creación de una empresa de guías confiable y la creación de una industria turística en el Monte Rainier, murió el 24 de marzo en Ashford, Washington, una ciudad en la base de esa montaña. Tenía 95 años.

La causa fue una insuficiencia cardíaca congestiva, dijo su hijo Peter.

A pesar de sus muchos logros en el negocio, la cultura y el deporte del montañismo, Lou no era el Whittaker más conocido. Esa distinción pertenece a Jim, el hermano gemelo idéntico de Lou, quien fue el primer estadounidense en alcanzar la cima del Monte Everest, en 1963, y durante mucho tiempo director ejecutivo de la empresa de equipos para actividades al aire libre REI. Jim es una especie de John Glenn alpino: el autor de una hazaña de voluntad y habilidad considerada trascendente en la década de 1960, un amigo de la familia Kennedy y objeto de retratos de acción en la portada de la revista Life.

Los hijos de Lou también se han convertido en escaladores destacados: Rainier Mountaineering Inc. (RMI), la empresa de guías que Lou cofundó, ahora está dirigida por Peter y emplea a su hermano, Win, como guía veterano.

Los originales de la línea Whittaker compartían no solo una altura de 6 pies 5 pulgadas y una talla de zapato de 13, sino también una sincronización impecable. Lou y Jim alcanzaron prominencia y éxito justo cuando la nación se interesó en el montañismo como un deporte que desafía a la muerte para profesionales y un pasatiempo para turistas y aventureros ricos.

Después de haber sido confundidos entre sí incluso por conocidos de más de 30 años, los gemelos llevaron vidas cada vez más independientes. Jim creció hasta convertirse en el héroe reservado de una era pasada: cuatro décadas después de alcanzar la cima del Everest, descrito la experiencia como “el punto culminante de mi vida” para The Seattle Post-Intelligencer. Lou, por el contrario, era la estrella de la ciudad: un empresario creador de instituciones y un voluble compañero de bebida conocido por usar suéteres de cuello alto llamativos, hacer chistes obscenos y comer como un animal de granero.

La historia de su pasión compartida comenzó en 1939, cuando dos niños de 10 años con asma descubrieron que podían respirar libremente en las altas montañas.

Louis Winslow Whittaker nació 10 minutos después de Jim el 10 de febrero de 1929 en Seattle, donde crecieron. Su padre, Charles, vendió e instaló alarmas antirrobo, y su madre, Hortense (Gant) Whittaker, los crió a ellos y a su hermano mayor, Barney.

Lou y Jim empezaron a escalar cuando acompañaron a Barney en un viaje de Boy Scouts. Pronto se unieron a una tropa con un inspirador jefe de exploradores, Tom Campbell, que había perdido gran parte de su brazo a principios de la Segunda Guerra Mundial y escalaba desenroscando una mano de madera, dejando al descubierto un gancho y luego enganchando paredes de roca.

A los 18 años, los muchachos habían conquistado la mayoría de los picos más importantes de Washington, aunque gran parte de su montañismo se realizó en misiones de rescate. Aprendieron lecciones de errores trágicos: después de que un escalador, que pisó su poncho en una repisa, resbaló y cayó y murió, nunca usaron ropa holgada en la altura. También obtuvieron historias con las que deleitarían a los oyentes durante las próximas décadas. En dos ocasiones, mientras escalaban la montaña más alta de América del Norte, Denali, en Alaska, subieron a un escalador herido a un helicóptero biplaza, luego tuvieron que agarrar el vehículo por los pontones y arrojarlo por un acantilado para poder despegar.

Lou y Jim recibieron becas de baloncesto para asistir a la Universidad de Seattle. Ambos se especializaron en medicina y educación, y ambos obtuvieron una licenciatura en ciencias en 1952.

En lugar de ser enviados a la Guerra de Corea, enseñaron a los miembros del Décimo Grupo de Fuerzas Especiales del Ejército a esquiar y escalar en las montañas de Colorado. Ambos fueron dados de baja con honores cuando el superintendente del Parque Nacional Monte Rainier le dijo al Departamento de Defensa que la montaña necesitaba guías.

“Él y yo pensaríamos y hablaríamos igual, e incluso terminaríamos las frases del otro”, escribió Lou en su libro “Memorias de un guía de montaña”, publicado en 1995. “Tendríamos que mirarnos unos a otros para saber cuál es el el otro estaba pensando”.

A principios de la década de 1960, los hermanos fueron seleccionados para unirse a un equipo de montañeros que aspiraban a ser los primeros en alcanzar la cima del Everest.

A medida que avanzaba su formación, Lou se preocupaba por mantener a su esposa y sus dos hijos mientras no obtenía ingresos durante meses. Al mismo tiempo, tuvo la oportunidad de comprar una tienda de artículos deportivos en Tacoma. Optó por no participar en la expedición.

Cuando Jim regresó como una celebridad, Lou lo recibió en el aeropuerto. “Ahora sabes que puedes hacerlo, Lou”, dijo Jim.

Sin embargo, sus vidas comenzaron a divergir. Jim se involucró en política, dirigió la campaña primaria presidencial demócrata de 1968 de Robert F. Kennedy en el estado de Washington y recortó el montañismo, mientras que Lou se involucró más en los negocios. Los dos hermanos intentaron escalar el K2 juntos en 1975, pero se encontraron peleando, y Lou creía que la segunda esposa de Jim, a quien había traído a la expedición, estaba perdida. Los dos hermanos, escribió Lou, dejaron de hacer caminatas juntos.

En 1969, se asoció con un abogado local, Jerry Lynch, para fundar RMI. El Sr. Lynch se encargó de la parte comercial y Lou capacitó a guías, planificó las rutas y supervisó las caminatas. Al principio, obtuvo una concesión del Parque Nacional Monte Rainier para ser el único servicio de guía autorizado. Algunos de los mejores escaladores del mundo, como Ed Viesturs, han trabajado como guías RMI.

El Monte Rainier es un volcán activo cubierto de glaciares que domina su paisaje: se puede ver claramente desde Seattle, a unas 75 millas de distancia. Es lo suficientemente accesible para que lo escalen los aficionados, pero lo suficientemente difícil como para que llegar a su cima parezca un gran logro.

“Nunca me canso de ver las caras de la gente cuando llegamos a la cima, de escucharlos gritar o llorar de alegría”, escribió Lou en sus memorias.

Lou y sus hijos fundaron muchos negocios y actividades en Ashford, incluida una tienda minorista de equipos, un servicio de autobús, un centro de entrenamiento de montañismo, un bar y parrilla, un barracón y un festival de cine, todo lo cual ha hecho que lo que era una antigua ciudad maderera en una base popular para los turistas que entran y salen del Parque Nacional Monte Rainier.

El año pasado, cuando Jim visitó a Lou en casa, recordó Peter, Lou caminó hasta la puerta de su casa usando un bastón, luego lo dejó a un lado, se puso erguido, echó los hombros hacia atrás y abrió la puerta. Los dos viejos montañeses se miraron a los ojos. “¿Cuánto pesas?” —preguntó Jim. “Doscientos”, dijo Lou. Jim sonrió. “Tengo 205”, dijo.

Él fue el ganador: los gemelos apreciaban la corpulencia.

A los 94 años, todavía intentaban impresionarse mutuamente.

Lou Whittaker se casó con Patricia Wales en 1950; se separaron en 1969 y luego se divorciaron. Se casó con Ingrid Widmann en 1976. Además de ella, su hermano y sus hijos, le sobreviven tres nietos y dos bisnietos.

Las memorias de Lou narran una cantidad de muertes y lesiones que le revuelve el estómago. En 1981, 11 personas murieron en una caída de hielo durante una excursión guiada en parte por Peter. Más tarde se determinó que era un acto inevitable de la naturaleza. El propio Lou dirigió dos expediciones al Everest; Durante el primero, en 1982, una querida guía de RMI, Marty Hoey, murió al caer. Lou estimó que salvó sólo a la mitad de las personas a las que persiguió en misiones de rescate a lo largo de su vida.

Cuando no estaba cortejando jovialmente a Rainier, Lou revelaba una introspectiva que había adquirido al reflexionar sobre sus roces con la muerte y las largas horas a solas en las laderas de las montañas. Para explicar su amor por escalar altas cumbres, a pesar de los riesgos, le gustaba citar una frase de “El discurso moribundo de un viejo filósofo”, un poema de Walter Savage Landor: “Me calenté ambas manos ante el fuego de la vida”.


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