Lorraine Graves, bailarina pionera de Harlem, muere a los 66 años

Lorraine Graves, bailarina pionera de Harlem, muere a los 66 años GuardianMagazines


Lorraine Graves, una bailarina conocida por su figura esbelta y su gracia majestuosa que actuó como bailarina principal del innovador Dance Theatre de Harlem durante casi dos décadas, murió el 21 de marzo en Norfolk, Virginia. Tenía 66 años.

Su sobrino Jason Graves dijo que aún no se ha determinado la causa de su muerte, en un hospital.

La Sra. Graves rompió barreras, no sólo como una célebre bailarina de una compañía multirracial que mostraba la excelencia afroamericana en una forma de arte tradicionalmente europea, sino también, con una imponente altura de 5 pies 10 ½, como excepcionalmente alta.

Para una bailarina, “cinco pies cuatro, cinco pies seis se considera alto”, dijo en una entrevista Virginia Johnson, ex bailarina principal y directora artística del Dance Theatre de Harlem. “Porque una vez que te pones en punta, agregas otras seis pulgadas a tu altura, por lo que tener un compañero que sea lo suficientemente alto para acompañarte es un problema”.

Afortunadamente, la compañía tenía muchos bailarines altos. Eso le dio a la Sra. Graves la oportunidad de aprovechar su físico único, que a lo largo de su carrera mostró en actuaciones en todo el mundo, incluso ante líderes mundiales como Mikhail Gorbachev y Nelson Mandela.

“Ella era imponente”, dijo Johnson. “Tenía mucho poder como bailarina y tenía un salto magnífico”.

Dance Theatre of Harlem fue formado en 1969 por Arthur Mitchell, una estrella internacional que fue el primer bailarín principal afroamericano en el New York City Ballet, con Karel Shook, un renombrado maestro de ballet que había entrenado al Sr. Mitchell.

La compañía fue concebida como una respuesta artística al asesinato del reverendo Dr. Martin Luther King Jr. el año anterior. Mitchell recordó con orgullo en una entrevista de 2018 con The New York Times que “de hecho, me opuse a la sociedad y a una forma de arte que tenía trescientos o cuatrocientos años, e incorporé a los negros”.

Aun así, el progreso para los afroamericanos fue difícil de conseguir en el mundo del ballet: George Balanchine, el consagrado coreógrafo y fundador del City Ballet, había dicho una vez que la piel de una bailarina debería ser del color de una manzana pelada.

Cuando Graves se unió a la compañía en 1978, “había algunos bailarines afroamericanos en el mundo”, dijo en una charla 2019 en la Escuela de Bellas Artes de Alabama en Birmingham, pero “realmente no habíamos oído hablar de ellos”.

Por lo tanto, agregó, “Todas las niñas negras que querían ser bailarinas emigraron al Dance Theatre of Harlem”, lo que nos dio “a quienes queríamos ser bailarinas una plataforma para demostrar que podíamos ser bailarinas de ballet clásico, no bailarinas modernas”. , no bailarines de jazz”.

Si bien su enfoque era clásico, la compañía nunca dudó en remodelar los grandes ballets en sus propios términos.

Uno de los muchos giros estelares de la Sra. Graves se produjo en la producción de 1984 del Dance Theatre of Harlem de “Giselle”, una versión criolla reinventada del emblemático ballet francés del siglo XIX, ambientada en el sur de Estados Unidos en ese siglo. “La coreografía era la misma”, dijo Graves. “Pero nuestra Giselle fue trasladada fuera de Austria a los pantanos de Luisiana, por lo que fue relevante para nosotros en ese momento”.

Al reseñar esa producción en The New York Times, Anna Kisselgoff elogió la actuación de la Sra. Graves como la Reina de las Wilis, doncellas fantasmales que habían muerto con el corazón roto. “El cuerpo, de período indefinido”, escribió, “sugiere una hermandad vampírica liderada brillantemente y con vigor por la amazona Myrtha de Lorraine Graves”.

La Sra. Graves también era conocida por sus fascinantes actuaciones como la Princesa de la Belleza Unreal en “Firebird” de Stravinsky, que interpretó en múltiples giras nacionales con la compañía, incluida una actuación en 1982 en el Centro John F. Kennedy para las Artes Escénicas en Washington. que se vio a nivel nacional en la televisión pública.

Sus actuaciones en “Los cuatro temperamentos” de Balanchine atrajeron elogios. La Sra. Graves “era una ‘colérica’ atigrada”, escribió Jennifer Dunning en una reseña de 1987 en The Times, “con esos largos y poderosos brazos suyos entrando en juego en los momentos finales del ballet”.

Lorraine Elizabeth Graves nació el 5 de octubre de 1957 en Norfolk, hija de Tom y Mildred Graves. Cuando era niña, dijo en un 2020 entrevista en vídeo con The Virginian-Pilot, “Recuerdo haber visto ‘El Cascanueces’ del New York City Ballet en la televisión y trataba de imitar lo que los veía hacer”.

Cuando tenía 8 años, su madre organizó una audición en una prestigiosa academia de ballet local, donde se convirtió en la primera estudiante afroamericana. “Nunca pensé en el color”, dijo más tarde. “Sólo pensé en ser lo mejor que podía ser”.

Su decidida dedicación continuó durante sus primeros años en Lake Taylor High School en Norfolk, donde a menudo se rebajaba para encajar con otras niñas debido a su altura.

Cuando tenía alrededor de 16 años, se desvió hacia lo que llamó su “era de chicos”, alejándose del riguroso entrenamiento durante todo el año para tener citas e ir a partidos de fútbol como otros estudiantes. Pero “una vez que terminó ese período”, dijo en una entrevista de 1982 con The Austin American-Statesman, “mi último año fue de dedicación total, y ha sido así desde entonces”.

Después de graduarse en 1975, la Sra. Graves se matriculó en la Universidad de Indiana en Bloomington, donde completó un programa de cuatro años para obtener una licenciatura en ballet en sólo tres años.

De allí pasó a la ciudad de Nueva York, donde rápidamente se unió al Dance Theatre of Harlem y ascendió a bailarina principal al cabo de un año.

Al poco tiempo asumió también su antiguo papel como profesora de ballet de la compañía (el título ahora es el de directora de ensayos). En ese puesto, se desempeñó como asistente principal del director artístico de la compañía, preparando a los bailarines para la actuación hasta en los detalles más intrincados, incluidos recuentos, espacios y dinámicas.

“Tenía memoria fotográfica”, dijo Johnson. “Sabía exactamente lo que hacía cada bailarín, ya fuera director o cuerpo de ballet, y cuándo lo hacía”.

A la Sra. Graves le sobrevive su hermano, Tommy Graves III.

Se retiró de la empresa en 1996 tras ser diagnosticada con lupus. Pero continuó enseñando ballet durante décadas, incluidos 20 años en la Escuela de Artes del Gobernador en Virginia.

Aun así, mantuvo fuertes vínculos con la empresa de Harlem. En 2012, acompañó al Sr. Mitchell a Rusia, donde había realizado una gira con la compañía 24 años antes, para ayudar con conferencias e instrucción en las mejores escuelas de ballet, incluida la Academia de Ballet Bolshoi.

En su charla en la Escuela de Bellas Artes de Alabama, la Sra. Graves recordó el viaje de 2012 con orgullo: “¿Cuántas niñas afroamericanas de Norfolk, Virginia, conoce, han ido a Moscú y San Petersburgo y han enseñado ballet a los rusos? ?”


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