Lee Berry, Pantera Negra en una época 'Radical Chic', muere a los 78 años

Lee Berry, Pantera Negra en una época ‘Radical Chic’, muere a los 78 años GuardianMagazines


Lee Berry, miembro del Partido Pantera Negra que fue acusado en el caso más grande presentado contra ese grupo militante, y cuya difícil situación personal ayudó a inspirar una de las reuniones sociales más infames de Nueva York, una fiesta para recaudar fondos para los Panteras en su casa. de Leonard Bernstein que fue satirizado sin piedad por el escritor Tom Wolfe, murió el 7 de marzo en un hospital cerca de su casa en Laurel, Maryland. Tenía 78 años.

La causa fue una lesión cerebral por anoxia, dijo su hija Afeni Berry.

Berry fue uno de los Panther 21: 19 hombres y dos mujeres que fueron acusados ​​en abril de 1969 de conspirar para volar los grandes almacenes del centro de Manhattan, las comisarías de policía y el Jardín Botánico de Nueva York en el Bronx.

El caso fracasó espectacularmente dos años después con la absolución de todos los cargos de los 13 acusados ​​que fueron llevados a juicio. La oficina del fiscal de distrito había basado su caso en el testimonio de informantes policiales encubiertos, incluido un detective que había abierto la sucursal de los Panteras Negras en Harlem en 1968.

El caso del Sr. Berry se separó del de los demás acusados ​​porque se encontraba en el Hospital Bellevue cuando comenzó el juicio en febrero de 1970.

Fue su aflicción personal la que impulsó a Felicia Bernstein, la esposa del maestro de la Filarmónica de Nueva York, a invitar a 90 invitados al apartamento de la pareja en Park Avenue el 14 de enero de 1970, para recaudar dinero para el fondo de defensa legal Panther 21. Wolfe, una luminaria de lo que se llamaba el Nuevo Periodismo, escribió su reseña de la velada en la revista New York bajo el título “Radical Chic: Esa fiesta en Lenny’s”.

Dedicó muchas palabras a los canapés (“pequeños bocados de queso Roquefort enrollados en nueces trituradas”) que los camareros con librea pasaban a Panthers con afro, gafas oscuras y abrigos de cuero negro, todos mezclados con el director Otto Preminger, el líder de la banda Peter Duchin, el la socialité Cynthia Phipps y otros liberales de primer nivel en la casa de Bernstein, un ático dúplex de 13 habitaciones.

Pero la fiesta tal vez nunca hubiera ocurrido si Bernstein no hubiera estado en una recaudación de fondos de Panther la semana anterior, en la casa del director Sidney Lumet, donde la esposa de Berry, Marva Berry, habló sobre la terrible experiencia de su marido tras las rejas. .

Un veterano del ejército, el Sr. Berry, que entonces tenía 24 años, estaba siendo tratado por ataques epilépticos en un Hospital de la Administración de Veteranos cuando fue acusado. Después de que su madre le dijera que la policía lo estaba buscando, llamó para decirles dónde encontrarlo. Los oficiales lo sacaron esposado de su cama de hospital y lo llevaron al Complejo de Detención de Manhattan, conocido como las Tumbas, según el relato que dio la Sra. Berry en la casa de Lumet.

“Fue esta declaración, que alegaba que su marido fue golpeado en las Tumbas, se le negó la medicación adecuada y estuvo retenido durante siete meses antes de ser trasladado a Bellevue, lo que impulsó a la señora Bernstein a consultar con algunos abogados de derechos civiles y luego invitar a amigos. “Ven para escuchar más sobre el caso”, escribió Charlotte Curtis, reportera de sociedad del New York Times, que cubrió el partido de los Bernstein.

“Me sorprendió”, dijo Bernstein a The Times sobre el relato de Berry. “No podía creer que alguien pudiera haber sido tratado de manera tan inhumana”.

En un momento durante la fiesta, la Sra. Berry trató de consolar a una mujer blanca rica que temía que ella y su marido capitalista fueran asesinados cuando llegara la revolución. “Oh, no”, dijo la Sra. Berry. “Suenas como si tuvieras miedo. Ahora, no hay ninguna razón para eso”.

En una demanda federal sobre el confinamiento previo al juicio de los Panthers, los abogados defensores afirmaron que un guardia de la cárcel golpeó al Sr. Berry por negarse a presentarse a un cargo de prisionero y se le negó tratamiento para su epilepsia. El Departamento Correccional negó las acusaciones.

El Sr. Berry fue trasladado de Tombs al Hospital Bellevue en noviembre de 1969. Después de una audiencia en el hospital, su fianza se redujo de 100.000 dólares a 15.000 dólares en abril de 1970, y pronto quedó en libertad.

Finalmente se retiraron los cargos en su contra.

Leo Stanley Berry nació el 16 de enero de 1946 en Brooklyn. Sus padres fueron Leo Berry, que se había mudado al norte desde Georgia como parte de la Gran Migración de afroamericanos en busca de una vida mejor, y Elizabeth (Rizer) Berry, que se había mudado desde Florida. . Su padre dejó a la familia cuando Lee tenía 6 años. Se crió en el Proyecto de Vivienda Cypress Hills en el vecindario del este de Nueva York y asistió a Lane High School.

Berry se unió al ejército en 1964 y pasó dos años en Alemania antes de recibir el alta médica debido a un trastorno convulsivo, según su familia. Se casó y tuvo una hija, pero la pareja pronto se separó y luego se divorció.

El Sr. Berry conoció a Marva Kirton en Brooklyn en 1968, justo antes del asesinato del reverendo Dr. Martin Luther King Jr. Después del asesinato del Dr. King, los fundadores de las Panteras Negras de la Costa Oeste visitaron el campus de la Universidad de Long Island para organizar una sucursal de los Panthers de Nueva York. El señor Berry fue uno de los primeros reclutas. (Otro miembro temprano fue Afeni Shakur, una de las dos mujeres acusadas con Panther 21; ella era la futura madre de la estrella del rap Tupac Shakur).

“Ese fue un momento crucial en el que la gente sentía una pérdida muy fuerte de esperanza”, recordó en una entrevista reciente la Sra. Berry, quien se convirtió en maestra de escuelas públicas en Nueva York y Washington. “Lee y mucha gente después de que mataron al Dr. King, ya habían tenido suficiente”.

Antes de unirse a los Panthers, el Sr. Berry se había manifestado en apoyo del control local negro de las escuelas públicas en el distrito Ocean Hill-Brownsville en Brooklyn, después de que los administradores despidieran a 12 maestros judíos, lo que provocó una huelga de docentes en toda la ciudad.

El Partido Pantera Negra nacional fue fundado en 1966 en Oakland, California. Sus primeros miembros portaban rifles cargados para protegerse contra la brutalidad policial, al tiempo que exigían, en un programa de 10 puntos, empleos, vivienda y escuelas “que expongan la verdadera naturaleza de este sociedad estadounidense decadente”.

La militancia de los Panthers se enfrentó a una campaña del FBI para destruir la organización, en parte enfrentando a facciones entre sí. Los encuentros violentos con la policía y con otros grupos nacionalistas negros a finales de los años 60 y principios de los 70 se cobraron numerosas vidas.

Durante el juicio de Panther 21, la casa del juez presidente, John M. Murtagh, fue bombardeada con una bomba incendiaria, causando daños pero no heridos.

Dos de los acusados ​​de Panther 21 fueron posteriormente condenados por su participación en el famoso robo de un vehículo blindado de Brink en 1981 en el condado de Rockland, Nueva York, que dejó un guardia y dos agentes de policía muertos.

Uno de los hombres, Donald Weems, también conocido como Kuwasi Balagoon, murió en prisión. El otro, Edward L. Joseph, también conocido como Jamal Joseph, cumplió cinco años y medio de prisión y ahora es profesor en la Universidad de Columbia.

El Sr. Berry se convirtió en fotógrafo comercial con un negocio en el este de Nueva York. Él, su esposa y sus numerosos hijos eran conocidos en su vecindario, donde conducían una camioneta amarilla, como Berry Bunch. La pareja se divorció en la década de 1990.

Además de su hija Afeni, al Sr. Berry le sobreviven otros seis hijos, Nicole Hall, Jemyl Lindsay y Safonia, Shaka, Chad y Niger Berry; siete nietos; un bisnieto; y un hermano, Tom.

Un nieto, Christopher Lindsay, dramatizó el encarcelamiento del Sr. Berry en una obra de teatro, “Songs of a Caged Bird”, que se representó en línea en 2021 mientras Lindsay era estudiante de posgrado en la Universidad de Brown.

A pesar de las burlas sobre los Bernstein y otros neoyorquinos ricos que festejaron a los Panthers en 1970, Marva Berry dijo que no se había sentido condescendiente y que las noches creaban conciencia sobre los Panther 21 cuando no había mucha gente prestando atención.

“Fue un evento muy acogedor”, dijo sobre el partido de Bernstein. “Fue una época de cambios en la historia, en la que la gente pasaba de un nivel al siguiente”.


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