Gerald M. Levin, jefe de Time Warner en una debacle de fusiones, muere a los 84 años

Gerald M. Levin, jefe de Time Warner en una debacle de fusiones, muere a los 84 años GuardianMagazines


Gerald M. Levin, un ejecutivo de medios “visionario”, como a menudo se le describía, que dirigió la compañía de medios más grande del mundo, Time Warner, y se convirtió en el arquitecto de su fusión con America Online, considerada ampliamente como el peor matrimonio corporativo en la historia de Estados Unidos. murió el miércoles. Tenía 84 años.

Jake Maia Arlow, nieto del Sr. Levin, confirmó la muerte en un hospital y dijo que vivía en Long Beach, California. No se proporcionaron otros detalles. Al señor Levin le habían diagnosticado la enfermedad de Parkinson.

Levin era el director ejecutivo de Time Warner cuando él y su homólogo en AOL en ese momento, Steve Case, idearon lo que entonces fue la fusión empresarial más grande en la historia de Estados Unidos. Cuando se anunció el acuerdo el 10 de enero de 2000, Time Warner era la mayor empresa de medios del mundo y America Online era la mayor empresa de Internet, con un valor de mercado combinado de aproximadamente 342.000 millones de dólares (el equivalente a unos 625.000 millones de dólares actuales).

La fusión, que creó AOL Time Warner, fue anunciada como un momento decisivo: la unión de los viejos y nuevos medios, una histórica compañía estadounidense del siglo XX cuyos orígenes se remontan al barón editorial Henry Luce y al jefe de Hollywood Jack Warner, uniéndose con una empresa de tecnología de Virginia para dar un paseo por la World Wide Web. Más bien, se convirtió en una abreviatura de los excesos de la burbuja de las puntocom de principios de siglo y la era de la llamada sinergia.

Richard Parsons, quien sucedió a Levin como director ejecutivo de AOL Time Warner en 2002, dijo en una entrevista telefónica para este obituario en 2022 que Levin era “uno de los tipos más inteligentes en el espacio de los medios y el entretenimiento”, un “visionario”. ” que vio venir la ola digital y entendió cómo Internet transformaría el negocio de Time Warner.

“Él vio la fusión con AOL como hacer que Time Warner fuera digital por inyección”, dijo Parsons. “Lo que AOL aportó al partido fue acceso instantáneo y competencia en términos de cómo acceder al mundo de Internet”.

El fracaso de la fusión fue rápido y despiadado. El precio de las acciones de AOL cayó más de un 30 por ciento entre el anuncio del acuerdo en enero y su aprobación en diciembre por la Comisión Federal de Comercio, lo que redujo la propuesta de AOL de comprar Time Warner por 165 mil millones de dólares (en acciones y deuda asumida) a 112 mil millones de dólares.

A principios de 2002, el valor de mercado de AOL Time Warner era rondando los 127 mil millones de dólares. Ese año, la empresa publicó un pérdida neta de 98.700 millones de dólares, un récord para una empresa estadounidense. Ted Turner, el mayor accionista individual de la compañía en el momento de la fusión, dijo más tarde al New York Times que el acuerdo le había costado el 80 por ciento de su valor, unos 8.000 millones de dólares. Levin dimitió en 2002.

La compañía eliminó “AOL” de su nombre en 2003, y en 2009 Time Warner escindió la unidad AOL para accionistas con una capitalización de mercado de 3.500 millones de dólares.

La culpa del fracaso se atribuyó a una variedad de factores, incluido el estallido de la burbuja de las puntocom, las diferencias culturales entre Time Warner y AOL y, encarnados por Levin y Case, un choque de egos. También hubo acusaciones de que AOL no era la empresa con la que Time Warner pensaba que se estaba vinculando. Antes de que se cerrara el trato, AOL pagó una multa de 3,5 millones de dólares en mayo de 2000 después de que la Comisión de Bolsa y Valores la acusara de inflar indebidamente las ganancias en cientos de millones de dólares, un anticipo de lo que se convertiría en un escándalo contable de un año de duración que enredó a la nueva empresa.

Fay Vincent, ex comisionado de la Liga Mayor de Béisbol, que formó parte de las juntas directivas de Time Warner y AOL Time Warner, dijo en una entrevista: “Aunque creo que es justo criticar a Jerry, no fue un caso total de que Jerry fuera Se equivocó tanto en cuanto al fondo, ya que algunos de los hechos sobre la apelación de AOL fueron (y permítanme decirlo con mucho cuidado) tremendamente exagerados. Resulta que nos subimos al caballo equivocado”.

Un cuarto de siglo antes del desastre de AOL Time Warner, en 1975, Levin ayudó a cambiar el panorama televisivo cuando, como director ejecutivo de un canal regional de televisión paga llamado Home Box Office, convenció a su empresa matriz, Time Inc., para transmitir la señal de la red vía satélite. La táctica, una primicia en la industria, hizo que HBO estuviera disponible en todo el país, justo a tiempo para la pelea de premios “Thrilla in Manila” entre Muhammad Ali y Joe Frazier.

“Abogar por que HBO esté en el satélite fue una de las decisiones más importantes de toda mi carrera”, dijo Levin en el libro de James Andrew Miller “Tinderbox: HBO’s Ruthless Pursuit of New Frontiers” (2021). “La única manera de salir adelante es si ves algo que nadie más ve y es un poco loco. El satélite en ese momento era una cosa de ensueño, pero la idea de hacer de HBO una red nacional en lugar de depender de un montón de pequeñas redes de cable era una idea bastante grande”.

El éxito de la idea le valió a Levin el título no oficial de “genio residente” dentro de Time Inc. y allanó el camino para los canales de cable nacionales.

“Fue Jerry Levin quien revolucionó la televisión cuando fue el primero en utilizar la transmisión satelital para la programación”, dijo Barry Diller, el magnate de los medios que ahora es presidente de IAC y Expedia Group, en una declaración para este obituario, “y tenía Gran resistencia dentro de Time Inc., pero perseveró y nació la ‘televisión por cable’”.

Más tarde, cuando Levin ascendió de rango en Time, jugó un papel decisivo en la fusión de la compañía con Warner Communications. Como director ejecutivo de Time Warner, orquestó la compra de Turner Broadcasting System por parte de la empresa, incorporando a la empresa activos de cable como CNN, TBS y Cartoon Network.

Miller, autor de “Tinderbox”, dijo en una entrevista que Levin era “la última persona que el casting central habría enviado” para dirigir la empresa de medios más grande del mundo. Levin, dijo, no encajaba en el “establecimiento centrado en el golf y muy WASPy” que era Time. Era un intelectual al que le gustaba citar la Biblia y al filósofo francés Albert Camus, y que carecía de la simpatía de jefes corporativos como Robert Iger en Disney o Jeff Bewkes, el ex director de Time Warner. Pero, dijo Miller, Levin podría ser “tan duro como cualquiera de ellos”.

Levin no era un “gerente de personas”, dijo Parsons, sino un pensador insular que cocinaba ideas en casa y luego entraba a la oficina y decía: “Esto es lo que creo que deberíamos hacer. Ahora ve y hazlo”.

“La mayoría de los gerentes reconocen que la parte realmente difícil del trabajo es administrar a la gente”, añadió Parsons. “Ese no era su bolso”.

Ese estilo de gestión no le congració a los empleados de la sede central de Time Warner en Midtown Manhattan.

“Hay muchos directores ejecutivos que, a pesar de ser seres humanos terribles, engendran una intensa lealtad en sus empleados”, Nina Munk, autora de “Fools Rush In: Steve Case, Jerry Levin, and the Unmaking of AOL Time Warner” (2004) , dijo en una entrevista. “Pero nadie en Time Warner estaba dispuesto a aceptar un cuchillo por Jerry Levin”.

Gerald Manuel Levin nació el 6 de mayo de 1939 en Filadelfia, hijo de David y Pauline (Shantzer) Levin. Su padre dirigía A. Levin Butter & Eggs, un negocio que heredó de su padre; su madre administraba la casa.

Aunque creció en un hogar judío, el Sr. Levin también desarrolló un interés por otras religiones desde una edad temprana. Estudió literatura bíblica y filosofía cristiana en Haverford College en Pensilvania, donde se licenció en 1960. Se licenció en derecho en la Universidad de Pensilvania en 1963. Después de graduarse, se fue a trabajar a Nueva York para el bufete de abogados internacional. Simpson, Thacher y Bartlett (ahora Simpson Thacher).

En 1967, aceptó un trabajo en la Corporación de Desarrollo y Recursos, una empresa internacional no gubernamental de inversión y gestión, que lo llevó a Irán para trabajar en un proyecto de represa durante más de un año. En 1972, se mudó a Sterling Communications en Nueva York, una de las primeras empresas de televisión por cable, y trabajó en lo que alguna vez se conoció como “el Canal Verde”. Ese trabajo cambió el curso de su vida y su carrera.

“Tenía una vida antes de HBO”, le dijo a Miller para “Tinderbox”. “Fue fascinante, pero mi vida real comenzó con HBO. Fue mi primer beso. Fue mi primer y más grande amor”.

El Sr. Levin estuvo casado tres veces: con Carol Needleman, Barbara Riley y, más recientemente, con Laurie Perlman. Los tres matrimonios terminaron en divorcio.

Además de su nieto Jake, le sobreviven cuatro de sus cinco hijos, Anna Nicholson y Laura, Leon y Michael Levin, así como otros seis nietos. Su hijo Jonathan, un popular profesor de secundaria pública del Bronx de 31 años, fue asesinado y robado en su apartamento del Upper West Side en 1997 por un exalumno con problemas.

Después de la muerte de Jonathan, un incidente que atrajo una amplia cobertura periodística, Levin se quedó en casa y no fue a la oficina durante meses. Más tarde diría que la única razón por la que regresó a Time Warner fue porque sentía la misión de hacer grandes cosas con el puesto que tenía. Esa gran cosa, dijo en una entrevista para este obituario en 2022, se convirtió en AOL Time Warner, un acuerdo que, en su opinión, enorgullecería a su hijo porque estaba “viviendo para la próxima era”.

“Era un símbolo de la era moderna en términos de todas las cosas que hacíamos: música, deportes, filosofía”, dijo, “y lo implementaba con sus alumnos todas las mañanas”.


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