El coronel Ralph Puckett Jr., ganador tardío de la Medalla de Honor, muere a los 97 años

El coronel Ralph Puckett Jr., ganador tardío de la Medalla de Honor, muere a los 97 años GuardianMagazines


El coronel Ralph Puckett Jr., quien recibió la Medalla de Honor en mayo de 2021 por sus hazañas al mando de Rangers del Ejército, ampliamente superados en número, en una batalla con las tropas comunistas chinas durante la Guerra de Corea siete décadas antes, murió el lunes en su casa en Columbus, Georgia. Uno de los militares más condecorados en la historia del Ejército, tenía 97 años.

Su muerte fue Anunciado por el Museo Nacional de Infantería en Columbus.

John D. Lock, un oficial retirado del ejército e historiador militar, emprendió una campaña que se remonta a 2003 para que la Cruz por Servicio Distinguido del Coronel Puckett, obtenida en noviembre de 1950, se convirtiera en Medalla de Honor. Sus esfuerzos tuvieron éxito cuando el presidente Biden entregó la medalla al coronel Puckett en una ceremonia en la Casa Blanca a la que asistió el entonces presidente surcoreano, Moon Jae-in.

Además de la Medalla de Honor, la más alta condecoración militar al valor, el coronel Puckett ostentaba una Cruz de Servicio Distinguido por sus acciones durante la Guerra de Vietnam, junto con dos Estrellas de Plata, dos Estrellas de Bronce y cinco Corazones Púrpuras en sus 22 años de servicio militar. .

En febrero de 1992, fue incluido en el recién creado Salón de la Fama de los Guardabosques. Ubicado en Fort Benning, Georgia, rinde homenaje a los miembros de una unidad que continúa llevando a cabo algunas de las misiones más peligrosas del Ejército.

En abril de 2023, el presidente Yoon Suk Yeol de Corea del Sur otorgó la más alta condecoración de su país por su valentía, la Orden Taegeuk al Mérito Militar, al coronel Puckett y a otros dos veteranos de la Guerra de Corea (uno de ellos honrado póstumamente) en una visita de estado a Washington para conmemorar el 70 aniversario de la alianza bilateral Estados Unidos-Corea del Sur.

“Si no hubiera sido por el sacrificio de los veteranos de la Guerra de Corea, la República de Corea de hoy no existiría”, afirmó.

Poco después de que comenzara la Guerra de Corea en junio de 1950, cuando las tropas norcoreanas invadieron Corea del Sur, al entonces teniente Puckett se le asignó la tarea de crear y entrenar la Octava Compañía de Rangers del Ejército, compuesta por 51 Rangers y varios soldados surcoreanos.

Ese año, el 25 de noviembre, su unidad recibió la orden de capturar la colina 205, un punto estratégico a unas 60 millas al sur de la frontera de Corea del Norte con China.

La ofensiva comenzó con un asalto a la luz del día en el que el teniente Puckett se adelantó a sus hombres y corrió a través de un arrozal congelado en un esfuerzo por expulsar a un artillero chino.

“Me ofrecí como voluntario para correr por espacios abiertos para disparar con una ametralladora”, recordó en sus memorias, “Ranger: A Soldier’s Life” (2017), una colaboración con DKR Crosswell. Llevó a cabo tres incursiones, ileso, antes de que sus Rangers finalmente detectaran y aniquilaran la posición del ametrallador.

Cuando llegó la noche, unos 500 chinos contraatacaron en seis oleadas. El teniente Puckett se movía entre sus hombres de trinchera en trinchera, organizando su resistencia. Pero a las 2:30 am, estaba agazapado con una radio en su trinchera cuando “se agitó con una explosión”, como lo contó en sus memorias. Ya había sufrido una herida en el muslo. Esta vez, fragmentos de mortero o granada le impactaron en los pies, las nalgas y un brazo, dejándolo inmóvil.

El coronel Puckett recordó su vida militar en unas memorias de 2017. Crédito…‎ Prensa Universitaria de Kentucky

“Pensando que significaría una muerte segura si permanecía en mi agujero, luché para salir”, escribió en sus memorias. “Ahora, arrodillado, vi una matanza por todas partes”.

Dos Rangers, Billy Walls y David Pollock, dispararon a tres soldados chinos que estaban a metros de la trinchera del teniente Puckett. Como lo relató mucho después al sitio web Witness to War, les dijo a los Rangers: “No puedo moverme, déjenme atrás”. Pero lo evacuaron al puesto de mando trasero de los Rangers en un viaje en el que lo llevaron y en ocasiones lo arrastraron. A pesar de su condición desesperada, el teniente Puckett dirigió fuego de artillería masivo contra los chinos desde ese puesto.

Recordó cómo los Rangers que lo rescataron habían “desobedecido mi orden” pero “me habían salvado el pellejo”. Ambos recibieron la Estrella de Plata por su valentía.

Los chinos retuvieron el control de la colina. Sólo 10 de los 51 Rangers que lo atacaron resultaron ilesos. El resto resultó herido o desaparecido.

El coronel Puckett estuvo hospitalizado durante 11 meses, pero rechazó el alta médica y regresó al combate en Vietnam.

En agosto de 1967, sirviendo como comandante de batallón en la 101.ª División Aerotransportada, obtuvo la Cruz de Servicio Distinguido por haberse “expuesto a un fuego fulminante” al reunir a su unidad con poco personal para vencer a las fuerzas del Viet Cong en un tiroteo cerca de Duc Pho, Vietnam del Sur.

Ralph Puckett nació el 8 de diciembre de 1926 en el sur de Georgia, en la pequeña ciudad de Tifton. Era uno de los tres hijos de Ralph y Clara (Stedman) Puckett. Su padre era ejecutivo de una compañía de seguros, una tienda mayorista de comestibles y una empresa desgranadora de maíz. Ralph Puckett se graduó en West Point en 1949 y fue asignado a tareas de ocupación en Okinawa. Pero en cambio se ofreció como voluntario para el equipo de Rangers del Octavo Ejército.

Se retiró del ejército en 1971. Sus esfuerzos posteriores incluyen el servicio como coordinador de programas nacionales de Outward Bound, una organización educativa sin fines de lucro que expone a los estudiantes, especialmente aquellos de áreas urbanas, a entornos naturales.

Le sobreviven su esposa, Jean (Martin) Puckett; una hija, Martha Puckett; un hijo, Tomás; seis nietos y cuatro bisnietos, WRBL, una estación de televisión local de Columbus, reportado.

“A Corea a veces se la llama la Guerra Olvidada”, comentó el presidente Biden en la ceremonia de la Medalla de Honor. “Pero esos hombres que estuvieron allí bajo el mando del teniente Puckett nunca olvidarán su valentía. Nunca olvidarán que él estuvo a su lado durante cada minuto”.


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