Dick Rutan, que voló alrededor del mundo sin repostar, muere a los 85 años

Dick Rutan, que voló alrededor del mundo sin repostar, muere a los 85 años GuardianMagazines


Dick Rutan, quien en 1986 comandó el primer avión que dio la vuelta al mundo sin escalas y sin repostar combustible, un hito de la aviación cuyo ingenio y audacia recordaron la heroica era del “hágalo usted mismo” de los primeros vuelos, murió el viernes en un hospital de Coeur d’Eau. ‘Alene, Idaho. Tenía 85 años.

Su hermano, Burt, que diseñó el avión ultraligero que voló en ese viaje de nueve días, dijo que Rutan había sufrido de Covid prolongado, que en las últimas semanas requirió respiración asistida las 24 horas, y que había decidido tener su El oxígeno se cortó después de soportar una noche de gran dolor.

“Antes de tomar la decisión de ponerle fin”, dijo Burt Rutan, “hablaba mucho”.

Siguiendo el espíritu de la tecnología creada por otros expertos de California, el diseño de la nave Rutan, la Voyager, fue esbozado por primera vez por Burt Rutan en una servilleta en un restaurante chino en la ciudad desértica de Mojave en 1981.

La llegada de un nuevo material, los compuestos de fibra de carbono, hizo posible por primera vez imaginar un avión lo suficientemente ligero para dar la vuelta al mundo con un solo tanque de gasolina, dijo Burt Rutan a su hermano y al compañero de su hermano en la vez, Jeana Yeager.

El avión que construyeron en un hangar en el desierto estaba propulsado por hélice y parecía un planeador de madera de balsa para niños, pero con alas más largas que las de un Boeing 727. Era esencialmente una colección de 17 tanques de combustible en una funda de tela de fibra de carbono. epoxi y papel: una piel tan frágil que podría dañarse con un codazo. La Voyager estaba tan cargada de combustible en el despegue que se necesitaron casi tres millas de pista para ascender desde la Base de la Fuerza Aérea Edwards en el sur de California el 14 de diciembre de 1986.

El Sr. Rutan había volado en misiones de combate para la Fuerza Aérea en la Guerra de Vietnam. Pero, dijo en una memoria que escribió con Yeager, su copiloto en el vuelo, el avión construido en casa con sus alas flexibles era un avión que realmente lo asustaba.

“Nunca me había acostumbrado al batir de alas”, escribió en sus memorias conjuntas, “Voyager” (1987). “Me decía a mí mismo que las estructuras podrían aceptar ese movimiento, pero nunca estuve realmente convencido. Era un miedo corrosivo y demoledor que nunca desapareció”.

A su ansiedad se sumó que su relación con la Sra. Yeager había seguido su curso antes de que comenzara el vuelo y que, en su opinión, ella no se había preparado lo suficiente para ser su copiloto.

“Las tensiones se estaban desarrollando entre nosotros mucho antes de que despegáramos”, escribió la Sra. Yeager en sus memorias. “Me habría ido si hubiera podido, pero me había comprometido”.

Jugando golf a baja altura, tomando siestas para robar el sueño, casi chocando contra una montaña en África y casi naufragando en el Océano Pacífico, la Voyager y su tripulación regresaron cojeando a casa con los vapores de los tanques de combustible vacíos dos días antes de Navidad.

“La importancia de su viaje se puede comparar con la travesía del Atlántico de Charles Lindbergh en 1927”, escribió Michael Collins, ex piloto de pruebas y astronauta, en The New York Times en 1987. “Aunque la Voyager fue mucho más un esfuerzo de equipo que el viaje en solitario de Lindbergh, El éxito en cada caso fue el resultado de la misma combinación de visión, suerte, habilidad y agallas”.

Stuart Witt, ex director ejecutivo del Mojave Air & Space Port, un centro para vuelos espaciales privados, dijo en una entrevista que la Voyager había demostrado el potencial de los compuestos de fibras de carbono y otros materiales de alta tecnología en las estructuras de los aviones, que tradicionalmente eran fabricado en aluminio y acero. Los hermanos Rutan “revolucionaron toda una industria”, dijo.

“Introdujeron estructuras compuestas en la industria. Ahora miren de qué está hecho un 787, de qué está hecho un Airbus 350”, añadió, refiriéndose a los aviones de fuselaje ancho. aviones fabricados por Boeing y Airbus.

Burt Rutan, un ingeniero aeronáutico, dijo que otros pilotos de pruebas que volaron la nave en pruebas acortaron su tiempo de vuelo; las turbulencias que experimentó el avión los desgastaron. “Terminarían regresando exhaustos”, dijo. “Ninguno de mis otros pilotos habría podido hacerlo”.

También dijo que la Sra. Yeager nunca había aprendido a volar el avión sola, confiando en el piloto automático mientras su hermano recuperaba el sueño.

La Sra. Yeager, que no está relacionada con el famoso piloto de pruebas Chuck Yeager, cuestionó la idea de que ella tuviera un papel secundario al volar la Voyager. “En realidad, ambos éramos copilotos”, dijo en una entrevista.

Hablando el año pasado en el canal de YouTube. Vuelo SocialDick Rutan dijo que después de que la Voyager aterrizó, la Sra. Yeager “salió del avión y regresó a Texas, y nunca más volví a saber de ella”.

Añadió que hablaba metafóricamente; Posteriormente, la pareja colaboró ​​​​en su libro y en giras de conferencias.

“Algunas personas muy especiales se reunieron en este proyecto y las recuerdo con cariño”, añadió la Sra. Yeager. “Lamento que no estemos todos juntos otra vez”.

En la última noche en el aire de la Voyager, Burt Rutan voló en un avión de persecución para saludar a su hermano. “La totalidad del asunto finalmente nos afectó a todos”, recordó Dick Rutan el año pasado. “Estamos literalmente llorando, las lágrimas corren por nuestras mejillas. Ni siquiera podías hablar de tanto llorar”. Miles de personas salieron a darle la bienvenida a la Voyager a casa.

El avión está en Museo Nacional del Aire y el Espacio del Smithsonianjunto con Spirit of St. Louis de Lindbergh y Flyer de los hermanos Wright.

Richard Glenn Rutan nació el 1 de julio de 1938 en Loma Linda, California, el mayor de los tres hijos de Irene (Goforth) Rutan y George Rutan. Su padre era un granjero que se alistó en la Marina y después de la Segunda Guerra Mundial, con la ayuda del GI Bill, se convirtió en dentista.

Su primer matrimonio terminó en divorcio. En 1999 se casó con Kristin Cremer, maestra de jardín de infantes. Además de su hermano, ella le sobrevive, al igual que una hermana, Nell Rutan, una azafata jubilada de American Airlines que, a la familia le gusta decir, ha volado más millas que cualquiera de sus hermanos. Entre sus supervivientes también se incluyen dos hijas, Holly Hogan y Jill Hoffman, y cuatro nietos.

“Alguien dijo que cuando nació Dick, no tenía un certificado de nacimiento, tenía un plan de vuelo”, dijo su hermano.

Obtuvo una licencia de piloto cuando cumplió 16 años y se alistó en la Fuerza Aérea a los 19. Como piloto de combate del Comando Aéreo Táctico, voló 325 misiones de combate en Vietnam. según el Salón de la Fama de la Aviación Nacional. Muchas de sus misiones fueron en un F-100 biplaza como parte de un escuadrón especial, apodado Brumoso, que volaba rápido y bajo para identificar objetivos en el sendero Ho Chi Minh.

El Sr. Rutan recibió la Estrella de Plata, el Corazón Púrpura y cinco Cruces Voladoras Distinguidas antes de retirarse de la Fuerza Aérea en 1978 como teniente coronel. Luego se convirtió en piloto de pruebas para la fábrica de aviones Rutan de su hermano, que diseñaba aviones para constructores aficionados.

Después del épico vuelo de la Voyager, el Sr. Rutan puso su mirada en otras misiones. En 1992, se postuló sin éxito como republicano para un escaño en el Congreso en el condado de San Bernardino, California. Intentó dar la vuelta al mundo en un globo en 1998, pero ese viaje terminó sobre Texas después de tres horas.

En 2001, se convirtió en piloto de pruebas de un avión experimental propulsado por cohetes. Él dijo Los Angeles Times: “Soy prácticamente un piloto héroe, así que vinieron y me pidieron que pilotara su avión”. El periodista Glenn Gaslin escribió que no había rastro de ironía en Rutan, ni siquiera cuando se subió la manga de su traje de vuelo y se frotó el brazo que usaba para controlar el avión.

“¿Ves esto aquí?” él dijo. “Este es el brazo de terciopelo. No tiene igual en el universo”.


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