Akebono, campeón extranjero de sumo en Japón, muere a los 54 años

Akebono, campeón de sumo japonés nacido en Hawái, muere a los 54 años GuardianMagazines


Taro Akebono, un luchador de sumo nacido en Hawái que se convirtió en el primer gran campeón extranjero de este deporte y ayudó a impulsar el resurgimiento de la popularidad del deporte en la década de 1990, falleció en Tokio. Tenía 54 años.

Murió de insuficiencia cardíaca a principios de abril mientras recibía atención en un hospital de Tokio, según un comunicado de su familia distribuido por el ejército de Estados Unidos en Japón el jueves.

Cuando se convirtió en el yokozuna número 64 de Japón, o gran campeón de lucha de sumo, en 1993, fue el primer luchador nacido en el extranjero en lograr el título más alto de este deporte en sus 300 años de historia moderna. Llegó a ganar un total de 11 grandes campeonatos y su éxito preparó el escenario para una era durante la cual los luchadores nacidos en el extranjero dominaron los niveles más altos del deporte nacional de Japón.

Akebono, que medía 6 pies 8 pulgadas y pesaba 466 libras cuando fue nombrado yokozuna por primera vez a los 23 años, sobresalía sobre sus oponentes japoneses. Dolorosamente tímido fuera del dohyo, como se conoce al ring de sumo, era conocido por usar su altura y alcance para mantener a sus oponentes a distancia.

La rivalidad de Akebono con los hermanos japoneses Takanohana y Wakanohana, ambos grandes campeones, fue un importante impulsor de la renovada popularidad del sumo en la década de 1990. Durante la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos de Invierno de 1998 en Nagano, Japón, Akebono demostró el ritual de entrada al ring de sumo para una audiencia internacional. al mando de la arena con su físico descomunal y su mirada cautivadora.

Taro Akebono nació como Chad George Ha’aheo Rowan en Waimanalo, Hawaii, en 1969. Jugó baloncesto en la escuela secundaria y brevemente en la Hawaii Pacific University antes de mudarse a Japón en 1988 por invitación de un compañero luchador hawaiano que se había convertido en entrenador.

Sin saber nada sobre Japón y casi sin hablar japonés, el adolescente comenzó a vivir y entrenar en un establo de sumo regido por una estricta jerarquía, cocinando y limpiando para luchadores más experimentados. Pronto estaba trazando un ascenso meteórico en las filas del deporte, dominando con su tamaño.

“Éramos simplemente fuerza bruta”, dijo en una entrevista posterior, refiriéndose a él y a sus compañeros luchadores de Hawaii en la década de 1990. “Ganamos rápido o perdimos rápido. No fuimos demasiado técnicos”.

En 1992, el Consejo de Promoción de Yokozuna, que decide qué luchadores son dignos del máximo honor del sumo, se lo negó a otro hawaiano, diciendo que ningún extranjero podría poseer la dignidad propia del título. La decisión generó acusaciones de racismo y generó dudas sobre el proceso de selección del consejo. Sólo un puñado de luchadores ostentan el título al mismo tiempo y son seleccionados mediante votación entre los candidatos que han ganado dos torneos consecutivos.

Un año después, apenas cinco años después de llegar a Japón y unirse al deporte, Akebono rompió esa barrera.

Más tarde dijo en entrevistas que rara vez consideraba su nacionalidad en el ring, pensando en sí mismo ante todo como un luchador de sumo. Se naturalizó ciudadano japonés en 1996 y cambió su nombre a Taro Akebono. El nombre de sumo que eligió, “Akebono”, significa amanecer en japonés.

“No estaba pensando: ‘Soy estadounidense, voy a salir, plantar mi bandera en medio del ring y enfrentarme a los japoneses'”, dijo a The New York Times en 2013.

Ganó aceptación y popularidad en el mundo del sumo en parte porque la gente en Japón apreciaba su devoción por el deporte, aunque en sus primeras competiciones, los aplausos de la multitud eran mucho más fuertes para sus rivales nacidos en Japón.

“Me hace olvidar que es un extranjero debido a su actitud seria hacia el sumo”, dijo Yoshihisa Shimoie, editor de la revista Sumo, en 1993. A principios de la década de 2000, docenas de luchadores clasificados eran extranjeros, incluidos mongoles, un georgiano y un Argentino.

A Akebono le sobreviven su esposa, Christine Rowan, su hija Caitlyn, de 25 años, y sus hijos Cody, de 23, y Connor, de 20, según la familia.

En 2001, se retiró del deporte a los 31 años, alegando problemas crónicos de rodilla. Continuó entrenando a luchadores más jóvenes y también compitió en kickboxing, lucha libre profesional y artes marciales mixtas.

“Me jubilo con un sentimiento de gran gratitud por haberme dado la oportunidad de convertirme en yokozuna y experimentar algo abierto a muy pocas personas”, dijo en el momento de su jubilación.

Motoko rico contribuyó con informes.


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